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Comment Brachiosaure a-t-il été découvert?

Comment Brachiosaure a-t-il été découvert?

Pour un dinosaure aussi célèbre et influent, il a été présenté dans d'innombrables films, notamment le premier versement de Parc jurassique-Brachiosaure est connu pour ses restes de fossiles étonnamment limités. Ce n’est pas une situation inhabituelle pour les sauropodes, dont les squelettes sont souvent désarticulés (après avoir été séparés par des charognards et éparpillés par les intempéries) après leur mort, et on constate le plus souvent que leur crâne leur manque.

C'est toutefois avec un crâne que commence l'histoire de Brachiosaure. En 1883, le célèbre paléontologue Othniel C. Marsh reçut un crâne de sauropode découvert dans le Colorado. Comme on savait si peu de choses sur les sauropodes à l'époque, Marsh a monté le crâne sur une reconstitution d'Apatosaurus (le dinosaure autrefois appelé Brontosaurus), qu'il avait récemment nommée. Il a fallu presque un siècle aux paléontologues pour se rendre compte que ce crâne appartenait en réalité à Brachiosaurus. Pendant un bref laps de temps, il avait été attribué à un autre genre de sauropodes, Camarasaurus.

Le "type fossile" de Brachiosaure

Elmer Riggs, paléontologue, découvrit le "type fossile" de ce dinosaure dans le Colorado en 1900 (Riggs et son équipe étaient parrainés par le Field Columbian Museum de Chicago, qui s'appellera plus tard le Field Museum of Natural History). Ironiquement, son crâne lui manque - et non, il n'y a aucune raison de penser que le crâne examiné par Marsh deux décennies auparavant appartenait à ce spécimen de Brachiosaure en particulier - le fossile était par ailleurs raisonnablement complet, témoignant du long cou et des pattes antérieures exceptionnellement longues de ce dinosaure. .

À l'époque, Riggs avait l'impression d'avoir découvert le plus grand dinosaure connu, plus grand encore qu'Apatosaurus et Diplodocus, qui avait été déterré une génération auparavant. Pourtant, il eut l’humilité de nommer sa trouvaille non pas à sa taille, mais à son tronc imposant et à ses longs membres antérieurs: Brachiosaure altithorax, le "lézard bras haut thorax." Prévoyant des développements ultérieurs (voir ci-dessous), Riggs nota la ressemblance de Brachiosaurus avec une girafe, notamment en raison de son long cou, de ses pattes arrière tronquées et de sa queue plus courte que d'habitude.

À propos du Giraffatitan, le Brachiosaure qui n'était pas

En 1914, un peu plus d'une douzaine d'années après le nom de Brachiosaure, le paléontologue allemand Werner Janensch découvrit les fossiles épars d'un sauropode géant dans l'actuelle Tanzanie (sur la côte est de l'Afrique). Il a attribué ces restes à une nouvelle espèce de Brachiosaure, Brachiosaurus brancai, bien que nous sachions maintenant, d'après la théorie de la dérive des continents, qu'il y avait très peu de communication entre l'Afrique et l'Amérique du Nord à la fin du jurassique.

Comme pour le crâne "Apatosaurus" de Marsh, ce n'est qu'à la fin du 20ème siècle que cette erreur a été corrigée. En réexaminant les "types fossiles" de Brachiosaurus brancai, les paléontologues ont découvert qu'ils étaient substantiellement différents de ceux de Brachiosaure altithoraxet un nouveau genre a été érigé: Giraffatitan, la "girafe géante". Ironiquement, Giraffatitan est représenté par des fossiles bien plus complets que Brachiosaurus, ce qui signifie que la plupart de ce que nous savons soi-disant sur Brachiosaurus concerne en fait son cousin africain plus obscur!