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Geoffrey Chaucer: Féministe précoce?

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Geoffrey Chaucer avait des liens avec des femmes fortes et importantes et a incorporé l'expérience des femmes dans son travail, Les contes de Canterbury. Pourrait-il être considéré, rétrospectivement, comme une féministe? Le terme n'était pas utilisé à son époque, mais a-t-il promu l'avancement des femmes dans la société?

Fond de chaucer

Chaucer est né dans une famille de marchands à Londres. Le nom dérive du mot français pour «cordonnier», même si son père et son grand-père étaient des vignerons d’une certaine réussite financière. Sa mère était l'héritière d'un certain nombre d'entreprises londoniennes appartenant à son oncle. Il devint un page de la maison d'une femme noble, Elizabeth de Burgh, comtesse d'Ulster, qui épousa Lionel, duc de Clarence, fils du roi Édouard III. Chaucer a travaillé comme courtisan, greffier et fonctionnaire jusqu'à la fin de ses jours.

Les liaisons

Quand il avait vingt ans, il épousa Philippa Roet, une dame d'honneur de Philippa de Hainault, la reine épouse d'Edouard III. La sœur de son épouse, également à l'origine une maîtresse de la reine Philippa, devint gouvernante des enfants de Jean de Gaunt et de sa première épouse, un autre fils d'Edouard III. Cette soeur, Katherine Swynford, est devenue la maîtresse de John of Gaunt, puis sa troisième femme. Les enfants de leur union, nés avant leur mariage mais légitimés plus tard, étaient connus sous le nom de Beauforts; l'un des descendants était Henri VII, le premier roi tudor, par l'intermédiaire de sa mère, Margaret Beaufort. Edouard IV et Richard III étaient également des descendants, par leur mère, Cecily Neville, de même que Catherine Parr, sixième épouse d'Henri VIII.

Chaucer entretenait de bonnes relations avec des femmes qui, même si elles remplissaient des rôles très traditionnels, étaient bien éduquées et se débrouillaient sans doute lors de réunions de famille.

Chaucer et sa femme ont eu plusieurs enfants - le nombre n'est pas connu avec certitude. Leur fille Alice a épousé un duc. Un arrière-petit-fils, John de la Pole, a épousé une soeur d'Edward IV et de Richard III; son fils, également appelé John de la Pole, fut nommé héritier par Richard III et continua à réclamer la couronne en exil en France après le règne de Henri VII.

Héritage littéraire

Chaucer est parfois considéré comme le père de la littérature anglaise car il écrivait en anglais que les hommes de l'époque parlaient plutôt que d'écrire en latin ou en français, comme il était courant. Il a écrit de la poésie et d'autres histoires, maisLes contes de Canterbury est son œuvre la plus mémorable.

L’épouse de Bath est de tous ses personnages le plus communément identifiée comme féministe, bien que certaines analyses la décrivent comme une représentation du comportement négatif des femmes à en juger par son époque.

Les contes de Canterbury

Les récits de l'expérience humaine de Geoffrey Chaucer dans le Contes de Canterbury sont souvent utilisés comme preuve que Chaucer était une sorte de proto-féministe.

Trois pèlerins femmes sont en réalité invités à se faire entendre. Contes: l'épouse de Bath, la prieure et la deuxième religieuse - à une époque où l'on s'attendait encore à ce que les femmes se taisent. Un certain nombre de contes racontés par des hommes dans la collection présentent également des personnages féminins ou des réflexions sur les femmes. Les critiques ont souvent souligné que les narratrices sont des personnages plus complexes que la plupart des narrateurs. Bien qu'il y ait moins de femmes que d'hommes sur le pèlerinage, elles sont décrites, au moins pendant le voyage, comme ayant une sorte d'égalité les unes avec les autres. L'illustration ci-jointe (à partir de 1492) des voyageurs mangeant ensemble autour d'une table dans une auberge montre peu de différences dans la façon dont ils se comportent.

De plus, dans les récits relatés par des personnages masculins, les femmes ne sont pas ridiculisées comme elles le faisaient dans la plupart des publications de l'époque. Certains récits décrivent les attitudes des hommes envers les femmes qui leur sont préjudiciables, parmi lesquelles le chevalier, le meunier et le navire. Les contes qui décrivent un idéal de femmes vertueuses décrivent des idéaux impossibles. Les deux types sont plats, simplistes et égocentriques. Quelques autres, dont au moins deux des trois narratrices, sont différents.

Les femmes dans le Contes ont des rôles traditionnels: ce sont des épouses et des mères. Mais ce sont aussi des personnes qui ont des espoirs et des rêves et qui critiquent les limites que leur impose la société. Elles ne sont pas des féministes dans le sens où elles critiquent les limites imposées aux femmes en général et proposent une égalité sociale, économique ou politique, ou font en aucun cas partie d'un mouvement plus vaste en faveur du changement. Mais ils expriment leur malaise quant aux rôles dans lesquels ils sont placés par les conventions et ils veulent plus qu'un simple ajustement de leur propre vie dans le présent. Même en faisant part de leur expérience et de leurs idéaux dans ce travail, ils remettent en question une partie du système actuel, ne serait-ce qu'en montrant que sans voix féminine, le récit de l'expérience humaine n'est pas complet.

Dans le prologue, l'épouse de Bath parle d'un livre que possédait son cinquième mari, un recueil de nombreux textes courants de cette journée, qui traitait des dangers du mariage pour les hommes, en particulier les érudits. Elle raconte que son cinquième mari lisait chaque jour dans cette collection. Un grand nombre de ces œuvres anti-féministes étaient le produit de dirigeants d'église. Ce récit raconte également la violence dont son cinquième mari a été victime, et comment elle a retrouvé un certain pouvoir dans la relation par le biais de la contre-violence.