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La mort de l'empereur Montezuma

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En novembre 1519, des envahisseurs espagnols menés par Hernan Cortes sont arrivés à Tenochtitlan, la capitale de la Mexica (Aztèques). Ils ont été accueillis par Montezuma, le puissant Tlatoani (empereur) de son peuple. Sept mois plus tard, Montezuma était mort, probablement aux mains de son peuple. Qu'est-il arrivé à l'empereur des Aztèques?

Montezuma II Xocoyotzín, empereur des Aztèques

Montezuma avait été choisi pour être Tlatoani (le mot signifie "orateur") en 1502, le leader maximum de son peuple: son grand-père, son père et ses deux oncles avaient également été tlatoque (pluriel de tlatoani). De 1502 à 1519, Montezuma s’est révélé un chef capable dans les domaines de la guerre, de la politique, de la religion et de la diplomatie. Il avait maintenu et élargi l'empire et était le seigneur de terres s'étendant de l'Atlantique au Pacifique. Des centaines de tribus vassales conquises ont envoyé les biens, la nourriture, les armes et même les esclaves et les guerriers capturés aux Aztèques pour les sacrifier.

Cortes et l'invasion du Mexique

En 1519, Hernan Cortes et 600 conquistadors espagnols débarquèrent sur la côte du golfe du Mexique, établissant une base près de la ville actuelle de Veracruz. Ils ont commencé lentement à se diriger vers l'intérieur des terres, recueillant des informations grâce à Doña Marina ("Malinche"), interprète / maîtresse de Cortes. Ils se lièrent d'amitié avec les vassaux mécontents des Mexicains et firent une alliance importante avec les Tlaxcalans, ennemis acharnés des Aztèques. Ils sont arrivés à Tenochtitlan en novembre et ont d'abord été accueillis par Montezuma et ses principaux responsables.

Capture de Montezuma

La richesse de Tenochtitlan était stupéfiante et Cortes et ses lieutenants ont commencé à imaginer comment prendre la ville. La plupart de leurs plans consistaient à capturer Montezuma et à le retenir jusqu'à ce que d'autres renforts puissent arriver pour sécuriser la ville. Le 14 novembre 1519, ils ont eu l'excuse dont ils avaient besoin. Une garnison espagnole laissée sur la côte avait été attaquée par des représentants du Mexica et plusieurs d'entre eux avaient été tués. Cortes a organisé une réunion avec Montezuma, l'a accusé d'avoir planifié l'attaque et l'a placé en garde à vue. Étonnamment, Montezuma a accepté, à condition qu'il puisse raconter qu'il avait volontairement accompagné les Espagnols au palais où ils ont été logés.

Captif de Montezuma

Montezuma était toujours autorisé à voir ses conseillers et à participer à ses devoirs religieux, mais uniquement avec la permission de Cortés. Il a appris à Cortés et à ses lieutenants à jouer aux jeux mexicains traditionnels et les a même emmenés chasser à l'extérieur de la ville. Montezuma semblait développer une sorte de syndrome de Stockholm, dans lequel il se lia d'amitié avec son ravisseur, Cortes: quand son neveu Cacama, seigneur de Texcoco, complot contre les Espagnols, Montezuma en entendit parler et informa Cortes, qui prenait Cacama comme prisonnier.

Pendant ce temps, les Espagnols harcelaient continuellement Montezuma pour obtenir de plus en plus d'or. Les Mexica accordaient généralement plus de valeur aux plumes brillantes qu'à l'or, si bien qu'une grande partie de l'or de la ville a été remise aux Espagnols. Montezuma ordonna même aux états vassaux de la Mexica d'envoyer de l'or et les Espagnols accumulèrent une fortune inouïe: on estime qu'en mai, ils avaient collecté huit tonnes d'or et d'argent.

Massacre de Toxcatl et retour de Cortés

En mai 1520, Cortes dut se rendre sur la côte avec autant de soldats qu'il le pouvait pour faire face à une armée dirigée par Panfilo de Narvaez. À l'insu de Cortes, Montezuma avait noué une correspondance secrète avec Narvez et avait ordonné à ses vassaux des côtes de le soutenir. Lorsque Cortés l'a découvert, il était furieux et tendait énormément sa relation avec Montezuma.

Cortés a laissé son lieutenant Pedro de Alvarado à la tête de Montezuma, d'autres captifs royaux et de la ville de Tenochtitlan. Une fois Cortes parti, la population de Tenochtitlan est devenue inquiète et Alvarado a entendu parler d'un complot visant à assassiner les Espagnols. Il ordonna à ses hommes d'attaquer lors de la fête de Toxcatl, le 20 mai 1520. Des milliers de Mexica non armés, la plupart des membres de la noblesse, furent massacrés. Alvarado a également ordonné l'assassinat de plusieurs seigneurs importants en captivité, dont Cacama. Les habitants de Tenochtitlan étaient furieux et ont attaqué les Espagnols, les forçant à se barricader à l'intérieur du palais d'Axayácatl.

Cortès a vaincu Narvaez au combat et a ajouté ses hommes aux siens. Le 24 juin, cette armée plus nombreuse est revenue à Tenochtitlan et a pu renforcer Alvarado et ses hommes en guerre.

Mort de Montezuma

Cortès retourna dans un palais assiégé. Cortes ne pouvait pas rétablir l'ordre et les Espagnols mouraient de faim, le marché étant fermé. Cortès ordonna à Montezuma de rouvrir le marché, mais l'empereur déclara qu'il ne le pouvait pas car il était captif et que personne ne l'écoutait plus. Il a suggéré que si Cortés libérait son frère Cuitlahuac, également emprisonné, il pourrait peut-être faire rouvrir les marchés. Cortès laissa Cuitlahuac s'en aller, mais au lieu de rouvrir le marché, le prince guerrier organisa une attaque encore plus acharnée contre les Espagnols barricadés.

Incapable de rétablir l'ordre, Cortés fit monter Montezuma, réticent, sur le toit du palais, où il plaida avec son peuple pour qu'il cesse d'attaquer les Espagnols. En colère, les habitants de Tenochtitlan ont lancé des pierres et des lances à Montezuma, gravement blessé avant que les Espagnols ne puissent le ramener à l'intérieur du palais. Selon les récits espagnols, deux ou trois jours plus tard, le 29 juin, Montezuma aurait succombé à ses blessures. Avant de mourir, il a parlé à Cortés et lui a demandé de prendre soin de ses enfants survivants. Selon des récits indigènes, Montezuma aurait survécu à ses blessures mais aurait été assassiné par les Espagnols lorsqu'il est devenu évident qu'il ne leur était d'aucune utilité. Il est impossible de déterminer aujourd'hui comment est décédé Montezuma.

Après la mort de Montezuma

Après la mort de Montezuma, Cortes réalisa qu'il était impossible de tenir la ville. Le 30 juin 1520, Cortes et ses hommes tentèrent de se faufiler hors de Tenochtitlan, à l'abri de l'obscurité. Ils ont été repérés, cependant, et vague après vague, de féroces guerriers Mexica ont attaqué les Espagnols fuyant sur la chaussée de Tacuba. Environ six cents Espagnols (environ la moitié de l'armée de Cortés) ont été tués, ainsi que la plupart de ses chevaux. Deux des enfants de Montezuma - que Cortes vient de promettre de protéger - ont été assassinés aux côtés des Espagnols. Certains Espagnols ont été capturés vivants et sacrifiés aux dieux aztèques. Presque tout le trésor était parti aussi. Les Espagnols ont qualifié cette retraite désastreuse de "Nuit des chagrins". Quelques mois plus tard, renforcés par davantage de conquistadors et de Tlaxcalans, les Espagnols reprendraient la ville, cette fois pour de bon.

Cinq siècles après sa mort, de nombreux Mexicains modernes accusent toujours Montezuma d'être responsable de son piètre leadership qui a conduit à la chute de l'empire aztèque. Les circonstances de sa captivité et de sa mort ont beaucoup à voir avec cela. Si Montezuma avait refusé de se laisser prendre en captivité, l'histoire aurait très probablement été très différente. La plupart des Mexicains modernes ont peu de respect pour Montezuma, préférant les deux dirigeants qui l'ont suivi, Cuitlahuac et Cuauhtémoc, qui ont tous deux combattu férocement les Espagnols.

Sources

Diaz del Castillo, Bernal… Trans., Éd. J.M. Cohen. 1576. London, Penguin Books, 1963.

Hassig, Ross. Guerre aztèque: expansion impériale et contrôle politique. Norman and London: Presses de l'Université d'Oklahoma, 1988.

Levy, mon pote. New York: Bantam, 2008.

Thomas, Hugh. New York: Touchstone, 1993.